Echanges de maison: Le meilleur moyen de voyager avec des enfants

L'auteur et ses enfants, Versailles, 2009. Photo: Patrick Perkins

Les vacances avec les enfants sont chères. Et voyons les choses en face: pour les parents, les vacances avec les enfants ne sont pas vraiment relaxantes. Mais j’ai découvert qu’ils peuvent être assez magiques - et même relativement abordables.

Lorsque nous avons eu notre sixième enfant, j’avais peur de ne jamais pouvoir voyager en famille. Un repas au restaurant pour huit personnes coûte cher, même avec des menus pour enfants et de l'eau potable pour tous. multipliez-le par trois fois le nombre de jours de vacances et c’est là une petite fortune. Et puis, les hôtels - ils ne sont pas seulement chers, mais aussi logiquement difficiles lorsque vous devez réserver au moins deux chambres.

Puis un ami a suggéré que nous essayions un échange de maison. Elle était membre de HomeLink, une organisation qui facilite la gestion de maisons de commerce avec des familles du monde entier. Elle échangeait son appartement de Manhattan chaque été contre des destinations en Europe, en Amérique du Sud et en Asie depuis plus de vingt ans.

Elle a expliqué qu'en ce qui concerne le budget, tout ce qui vous préoccupait, c'était le billet d'avion et une somme relativement modeste réservée aux musées et autres excursions. Elle achetait toujours sa nourriture dans les épiceries locales et préparait ses repas à la maison où elle habitait. Tu dois manger quand même, expliqua-t-elle, alors ce n’est pas une dépense supplémentaire. Une fois qu'elle a dit cela, nous avons réalisé que cela pourrait être une option que nous pourrions réellement nous permettre.

Mais nous avions des questions. Qu'en est-il des objets de valeur? Qu'en est-il de la vie privée? Elle nous a dit de verrouiller tout ce qui nous rendait nerveux - mais elle a également expliqué que la communauté d’échange de maisons est un groupe qui s’auto-sélectionne et que l’échange de maisons est un exercice de confiance mutuelle. Au cours de ses décennies d’utilisation du service, elle n’avait jamais eu un seul problème.

Nous sommes allés sur le site à explorer. (Vous pouvez consulter les annonces gratuitement, mais une fois que vous souhaitez inscrire votre propre maison, vous payez un abonnement annuel.) banlieue indescriptible, à de grandes fermes dans des zones plus rurales.

Nous avons filtré notre recherche de manière à ce que le site ne contienne que des lieux assez grands pour notre famille - et nous sommes ensuite très heureux de voir que cela pourrait fonctionner. Nous avons souscrit, répertorié notre maison et envoyé des requêtes. Lorsque vous listez votre maison, vous pouvez spécifier à quelle période de l’année vous êtes disponible et si vous autorisez ou non les enfants ou les animaux de compagnie, le tabagisme ou autre chose. Vous pouvez également demander des soins à vos animaux de compagnie (nous avons pris en charge du poisson, une tortue, des chats et des lapins lors de nos divers échanges) ou opter pour un autre plan (nous montons toujours notre chien avec une gardienne de confiance).

Une fois que vous avez trouvé une personne intéressée par l’échange, les deux parties ont signé un accord fourni par le service qui spécifie les dates et répertorie les aspects logistiques essentiels, tels que les détails de l’assurance automobile et le mode d’échange des clés. Après cela, tout ce que vous avez à faire est de déterminer comment vous allez y arriver.

Nous avons fini par faire notre premier échange avec une famille française d'un village situé juste à l'ouest de Versailles. Leur maison bizarre et confortable se trouvait dans une rue calme en bordure de magnifiques terres agricoles, mais il ne nous a fallu qu’une demi-heure pour nous rendre à Paris. Nous sommes restés trois semaines en alternant chaque jour visites de la ville (Louvre, Arc de Triomphe, etc.) et explorations de la campagne (Giverny, Fontainebleau, Normandie). Nous avons magasiné dans la boulangerie du village ainsi que dans un grand supermarché voisin, prenant le petit-déjeuner et le dîner à la maison presque tous les soirs.

Tous les jours, pour le déjeuner, nous avons préparé un pique-nique que nous emporterions dans nos aventures. Nous avons mangé nos sandwichs à la baguette et aux fruits assis sur les quais de la Seine et sur les marches de la cathédrale de Chartres et dans un parc à mouchoirs près de l'abbaye du Mont Saint-Michel et dans les jardins qui entourent Versailles. Personne ne s'est jamais fatigué de nos pique-niques. J'aime vivre comme un local - faire les magasins sur les marchés, faire connaissance avec des endroits moins touristiques de la région ainsi que des lieux plus célèbres et voir la vie réelle dans les pays étrangers.

C’est l’usage habituel (mais pas obligatoire) de partager un premier ou un dernier repas avec votre famille d’échange. Une fois de retour à la maison, nous avons dîné avec notre famille française avant leur départ pour l'aéroport. Au milieu des récits commerciaux de nos divers exploits, nous avons avoué que nous avions cassé un des petits jouets de leurs enfants; ils ont admis à leur tour avoir brisé un verre à vin. Et cela? C’est le plus gros dommage que nous ayons jamais subi dans tous les échanges qui ont suivi.

Ce voyage étonnant était le premier de plusieurs. Nous n’avons jamais cherché un endroit où rester, car nous allons passer toute la journée dehors, mais nous avons été plutôt gâtés. Lors de notre deuxième voyage, nous sommes allés à Londres et avons séjourné dans une belle maison jumelée en brique dans la banlieue de Twickenham.

Nous sommes ensuite allés en Bourgogne où nous avons eu la chance de séjourner dans un mini-château de 16 chambres entouré de vignes et de champs de blé. L'été dernier, nous avons échangé avec une famille qui vivait juste à l'extérieur de Blois, dans la vallée de la Loire. (Oui, nous allons souvent en France.) Leur magnifique maison de maître en pierre était nichée dans un acre de jardins clos avec une piscine et une terrasse pour les repas où nous avons fini par prendre la plupart de nos repas.

Le mari de l'auteur avec quatre de leurs six enfants, Blois, 2017.

Une autre grande chose au sujet des échanges de maison est la flexibilité que vous avez en famille. Le bambin a besoin d'une sieste? Aucun problème. Vous ne voulez pas emporter une tonne de choses? Nous emballons généralement 3 à 4 tenues et faisons la lessive tous les deux jours. Envie de faire une pause après une visite touristique et de jouer dans la cour arrière ou de regarder des films? Ou peut-être que le temps est mauvais et que ce qui sonne le mieux résonne près de la cheminée, travaille ensemble à un casse-tête et mange des collations toute la journée? Facile à faire, sans pression de la part du personnel de l'hôtel et beaucoup d'espace supplémentaire pour se promener.

Les échanges peuvent être organisés pour toute durée mutuellement acceptable. Nous avons tendance à aller vers des voyages de trois semaines, ce qui nous laisse beaucoup de temps pour surmonter le décalage horaire et explorer les environs à un rythme tranquille. Les voitures sont souvent incluses dans les accords d’échange, mais c’est une famille rare qui a un véhicule assez gros pour nous. Nous avons loué une voiture dans deux de nos bureaux français, mais l’année où nous sommes allés à Londres, nous avons utilisé la petite Volkswagen Polo de la famille pour faire des courses et avons pris le train partout ailleurs.

HomeLink fournit également des options pour les échanges d’hospitalité ou les échanges non simultanés. Il y a quelques années, une famille australienne nous a contactés pour nous demander si nous serions disposés à les accueillir pendant quelques jours. Nous avons une petite maison d'hôtes sur notre propriété, nous avons donc été ravis de les utiliser comme base d'accueil pendant leur voyage en Californie. Nous avons pris quelques repas avec eux et nous allions les voir le soir lorsque nos enfants étaient tous ensemble à la piscine. Ils étaient adorables et, même si nous n’avons pas d’intention immédiate de voyager dans Down Under, nous savons que si nous le faisons, nous aurons un endroit où loger avec des personnes qui nous plaisent et en qui nous avons confiance.

Il ya quelques étés, nous n’avions pas pu voyager pour diverses raisons, mais nous avons organisé un échange de jeunes HomeLink pour l’une de nos filles, qui avait alors 15 ans. Elle a passé trois semaines avec une famille à Versailles qui avait une fille de son âge, puis les deux filles ont pris l'avion pour les États-Unis et la fille française est restée avec nous pendant trois semaines. Les filles sont devenues très proches et sont restées de bonnes amies grâce à la magie des médias sociaux.

Cet été, nous retournons au Royaume-Uni. Notre jeune garçon de 14 ans est obsédé par les Beatles, mais il se souvient à peine de notre voyage à Twickenham car il n’avait que six ans. Nous restons à Oxfordshire, qui est un emplacement central idéal pour visiter Londres, Cambridge, Stratford, Bath et bien plus encore. Nous prendrons ensuite le train pour un pèlerinage de deux jours à Liverpool.

Nos enfants plus âgés sont grands maintenant et ne peuvent pas toujours venir avec nous ces jours-ci. Mais je m'attends à ce que mon mari et moi continuions à échanger des maisons pendant des années, même lorsque tous nos enfants sont seuls.

L'auteur et ses enfants, Chenonceau, 2017. Photo: Patrick Perkins

Tout cela pourrait se lire comme une publicité pour HomeLink, mais je n’ai rien reçu d’eux pour l’écrire. Je sais qu'il existe d'autres sites d'échange de maison, mais HomeLink est celui que nous connaissons et auquel nous faisons confiance. Si vous voulez en savoir plus sur nos différents voyages, je les ai souvent résumés dans des articles en série sur mon blog. Des questions sur les échanges de maison? N'hésitez pas à laisser un commentaire et je me ferai un plaisir de vous répondre.