«Guide des jeunes femmes» Leçon 3: Comment repérer un grifter

Un grifter vous dirait que c'est un vrai animal, plutôt qu'une œuvre d'art cool. (Crédit photo: Oriana Schwindt)

Selon leurs critiques de Couchsurfing, Jim et Jane * étaient un beau couple de septuagénaire vivant dans le centre du Minnesota qui aimait accueillir des voyageurs. Ils avaient une passion pour les voyages et ils adoraient la nature de donner et prendre de la communauté de Couchsurfing. Ils ont entendu des histoires si intéressantes et sont restés eux-mêmes avec des personnes si intéressantes.

* Les noms ont changé pour des raisons qui vont bientôt devenir évidentes

Même si le budget et le choix de l’hôte ne m'avaient pas limité (il n'y en avait pas beaucoup dans la région), je n'aurais pas réfléchi à deux fois avant de rester avec Jim et Jane. Un couple de personnes âgées qui a trouvé mon projet fascinant? Qu'est-ce qui pourrait mal se passer?

La première chose que j'ai remarquée était l'odeur. Comme si quelqu'un avait laissé un dîner de Thanksgiving intact sur la table pendant quelques semaines, recouvert de moisissure et de pisse de chat. (Je n'ai jamais vu aucune trace de chat ni d'animaux autres que les moustiques et les papillons nocturnes planant dans toutes les chambres.) Et contrairement à la plupart des odeurs, ce n'était pas celui auquel votre corps s'était habitué - lors de ma troisième et dernière nuit, j'étais bâillonnement chaque fois que je suis entré dans la maison.

La deuxième chose que j'ai remarquée, c'est qu'il s'agissait essentiellement d'une maison d'accumulation. Peut-être pas assez, encore, pour justifier d'être présenté sur un épisode de Hoarders, mais en approche de candidature.

Des piles de courrier, ouvertes et non ouvertes, bordaient les couloirs. Des vêtements - nouveaux, anciens, des chutes - et des appareils électroniques périmés ont rempli les espaces. Les tours de boîtes ramassaient la poussière; Des centaines de cassettes VHS ont recouvert les murs et le sol du salon. Elles ont continué à enregistrer des émissions de télévision plutôt que d'utiliser le magnétoscope numérique. Des poupées anciennes étaient allongées sur des meubles. Une sensation de pourriture a envahi l'endroit.

La troisième chose que j'ai remarquée, c'est que Fox News était dans la tanière.

Le dernier n'était pas, comme les autres, un problème. Simplement un détail à garder à l'esprit lors d'une conversation.

Jim et Jane nous ont gentiment préparé un souper de bienvenue, un repas de bienvenue. La générosité m'a touché.

Puis Jim a commencé à faire pression sur moi pour défendre mes opinions politiques. «C'était intéressant de lire ce que vous avez écrit sur l'élection», a-t-il déclaré. "Considérant que nous avons voté pour Donald Trump."

Se disputer avec ses hôtes est de piètre forme. Mais Jim, en particulier, semblait vouloir ce qu’il a appelé une discussion sur les élections et la politique en général. Et son affirmation selon laquelle Jane et lui avaient fait leurs propres recherches et conclu que Donald Trump était un homme gentil, généreux, loyal, affectueux et honnête était tout simplement trop bizarre pour laisser tranquille.

La conversation était inconfortable pour moi - encore une fois, ces personnes m'avaient ouvert leur maison, mais cela signifiait-il qu'il m'était interdit de réfuter l'affirmation selon laquelle Black Lives Matter était un voyou terroriste? À ce jour, je ne suis pas sûr de ce que je devrais ou ne devais pas repousser.

Les convictions politiques profondément ancrées d’une personne ne signifient pas pour autant qu’elle est un grifter.

Ce qui semble indiquer que quelqu'un est un grifter, c’est quand il passe de «Black Lives Matter sont des voyous terroristes» à «Nous croyons aux sept plans d’existence et de réincarnation et croyons en l’amour de tous» tout en vous remettant une tasse en plastique usagée Starbucks avec de la glace et de l’eau mélangées avec une sorte de poudre qui a rendu le liquide rose.

La poudre provenait de ce qui ressemblait à un paquet Goth Crystal Lite. Je lis l'étiquette avant de boire du liquide. Ginkgo sibérien, diverses autres herbes, rien qui ne semblait manifestement toxique. C'était comme si un conseiller de camp avait dilué Kool-Aid dans le but de prévenir la ruée vers le sucre.

«Ça s’appelle‘ Soul ’’, dit Jim en sirotant le sien. «Nous donne toute l'énergie dont nous avons besoin. Je sens que j’ai encore 20 ans et je me souviens d’avoir 20 ans! Je n’ai pas été malade depuis toujours.

L'âme, les deux m'a dit, guérirait tout ce qui m'a mal, y compris la dépression. "Ah", était tout ce que je pouvais penser à dire.

Le soulagement que j'ai ressenti en sortant de la conversation politique est rapidement devenu inconfortable alors que Jim et Jane ont parlé de certains de leurs autres invités - y compris une paire de filles vietnamiennes qui pouvaient voir le fantôme du père de Jane dans la pièce où je dormais dans laquelle je dormais. Ils ont parlé de leurs vies passées. Jane, bien sûr, était une princesse égyptienne.

"J'ai toujours eu une affinité pour les femmes asiatiques", a déclaré Jim, et dans la pause qui a suivi, des empires entiers ont été construits et détruits. «Et j’ai réalisé que c’était parce que j’étais une femme asiatique.» C’était une Chinoise nommée Linda. Au XIXe siècle en Chine.

Ils m'ont demandé si j'avais déjà été avec une autre femme auparavant.

«Nous vous aimons», m'ont-ils dit à la fin de la soirée, me serrant dans ses bras.

Je n'avais jamais rencontré cela auparavant et je n'avais pas d'autre langage pour le décrire que «profondément étrange et troublant». arnaque marketing à plusieurs niveaux.

Dans l'encombrement du sous-sol, j'ai vu une bannière pour quelque chose appelé Neo-Life. Sur le tableau blanc situé à côté de la bannière Neo-Life, les noms de Jim et de Jane étaient écrits en rond, entourés de trois autres noms entourés par des lignes, et un quatrième en dessous de l’un d’eux.

Comme si cela ne suffisait pas en soi, mes compétences en matière d’enquête - c’est-à-dire une simple recherche sur Google - ont rapidement confirmé qu’il s’agissait d’un programme de marketing multiniveau.

Le lendemain matin, j'ai accompagné Jim et Jane à un festival dans une ville voisine. Alors que nous traversions le lac, Jim et Jane ont souligné le système autoroutier qui coupait la circulation des petites villes du trafic automobile. Ils ont également parlé des avantages de Soul et des entreprises comme la leur, qui sont locales et développent un véritable sens de la communauté. «C’est définitivement quelque chose à mettre dans votre livre!» Ont-ils dit.

Mais ce n’est que jusqu’à ma troisième et dernière nuit que l’embarras du choix s’est fait sentir, sur une table gluante d’un A & W dans une ville appelée Nisswa.

"Nous voyons que vous avez du mal", me dit Jane. La fatigue de la route, l'angoisse face au budget, la solitude de ne parler qu'avec des étrangers. "Nous pouvons t'aider."

Ils voulaient juste aider. Et, à mon tour, je les aiderais et d'innombrables autres personnes. Après tout, je me dirigeais partout en Amérique. Je pouvais facilement commencer à gagner des milliers de dollars - j'étais un tel cadeau avec qui parler, si bon pour parler avec des étrangers. Tellement ouvert. Tout ce que je devais faire, c’était acheter un supplément de boisson pour quelques centaines de dollars et je serais prêt.

"Oh, je ne suis pas intéressé, désolé," dis-je.

«Je sais ce que vous pensez, ce n’est pas un système pyramidal», a déclaré Jim, un peu vif. "Nous aidons les gens."

"Nous essayons d'améliorer leur vie, de les aider à être en meilleure santé", a déclaré Jane. "Et vous allez gagner beaucoup d'argent."

Je me suis souvenu de la note collée sur le miroir de leur salle de bain, dans laquelle il était écrit: «Nous sommes privilégiés de disposer de multiples sources de revenus nous permettant de faire davantage de bien.» Je me suis souvenu de l'état de la maison.

«Je ne me soucie pas de ça, cependant. Je ne suis pas vraiment intéressée, désolée, dis-je avec un haussement d'épaules et un sourire. "J'ai mon écriture à se concentrer."

Jim sembla vaguement pris au dépourvu, mais Jane devint rapidement empoisonnée. Sous un «eh bien, nous vous aimons toujours», telle une culpabilité qu'une mère particulièrement méchante tient toujours en réserve.

"Ce n'est pas pour tout le monde", at-elle poursuivi. «Certaines personnes n’aiment pas gagner beaucoup d’argent. Certaines personnes ne veulent pas vivre une vie saine. Mon mari n’est pas assez difficile parfois, il ne voit pas ce que je vois. »Je lui ai demandé ce qu’elle avait vu et elle a répondu:« Eh bien, c’est juste mon opinion. Mais je ne le dirai pas. »Je laissai tomber cela et remarquai sa déception évidente: je ne la suppliais pas de me dire ce qu’elle pensait de moi.

"Nous pensons simplement que puisque vous êtes une personne adorable et sociable, avec un esprit aussi ouvert, vous pourriez être intéressé par ce genre d'opportunité", a déclaré Jim. "Je suppose que nous avions tort."

Ils ont essayé de pousser un abonnement pour les suppléments à la place; Je leur ai dit que je ne pouvais pas dépenser 40 $ par mois pour ce genre de choses. "Eh bien, si vous ne voulez pas être en bonne santé, c'est votre chemin", a déclaré Jane.

À ce stade-ci, il n’y avait pas grand-chose à faire à part sourire et hausser les épaules pour souligner ma carrière relativement réussie de journaliste. "Tu peux m'appeler quand tu meurs de faim", dit Jane. "Peut-être que nous allons vous donner un rabais."

***

Jim et Jane n'étaient pas les premiers grifters que j'ai rencontrés, mais les plus inattendus. Une femme de Caroline du Nord a vanté les vertus de doTerra Essential Oils, déçue de ne pouvoir rester un jour de plus devant une classe d’information à leur sujet. Les huiles apaisaient les coliques, les allergies bannies. La grippe? Aucune correspondance pour doTerra. Tout ce que vous deviez faire était de trouver la bonne combinaison et le bon endroit sur votre corps pour rouler les huiles.

Et il y en aurait davantage dans les 38 États restants.

Une femme d'Afrique de l'Ouest du Maryland nommée Patra a accepté ma réservation Airbnb. La maison, située dans l'une des banlieues nord-sud de Tonier, était située dans une impasse avec d'autres McMansions sans charme, des façades pierreuses et des colonnes géorgiennes au même plan. Il a fallu environ cinq minutes à la femme pour arriver à la porte, jetant un coup d'œil par l'un des rideaux et me dirigeant sans un mot autour de la maison.

Bizarre, pensai-je, mais peut-être avait-elle simplement une entrée privée pour les invités Airbnb. J'ai fait le tour de la maison et la seule autre entrée que j'ai vue était une porte donnant sur ce qui devait être le sous-sol. C'était débloqué.

Des lumières fluorescentes vacillantes me saluèrent. Un couple de fauteuils inclinables s'est assis dans la faible distance. Câblage exposé accroché au plafond. "Bonjour?" J'ai appelé dans le sous-sol du meurtre. Pas de réponse. Je fis quelques pas en avant, perché sur mes orteils.

Du coin de l'œil, une silhouette féminine est apparue et a crié de surprise. Je laissai échapper un cri de ma part.

«Bonjour», dit la femme, probablement dans la mi-vingtaine, avec un accent d'Europe de l'Est. "Êtes-vous de Craigslist?"

«Airbnb», dis-je, inquiet.

"Qu'est-ce que Airbnb?"

«Ah, comme, les gens louent des chambres supplémentaires dans leur maison pour quelques nuits? Où est Patra?

«Oh, elle doit être à l'étage», dit la femme - que j'ai appelée «Olga» dans ma tête. «Peut-être que tu es censé rester ici? Il y a une chambre à côté de la mienne, c'est peut-être la tienne? "

Nous sommes passés devant sa chambre, un petit espace en désordre avec un matelas par terre. Ensuite, il y avait «ma» chambre: des fils plus apparents, des tapis usés, un matelas appuyé contre un mur et un cadre de lit non assemblé.

«Je ne pense pas que c’est ça», dis-je.

"Hmmm oui, je l'appelle." Essaya-t-elle, laissant un message. J'ai essayé d'appeler le numéro. Enfin, Patra a ramassé lorsque la femme a appelé à nouveau. Les accents d'Afrique de l'Ouest et d'Europe de l'Est ont rendu la communication par le haut-parleur un peu difficile. Patra a finalement accepté de descendre.

Je lui ai montré la confirmation sur mon téléphone.

«Je n’ai pas accepté ça! Je ne savais pas! Tu ne peux pas rester ici, dit-elle. "Je suis très occupé ce week-end." Elle a dit que nous pourrions parler à l'étage.

La différence entre le sous-sol du meurtre et le reste de la maison était presque comique: des tapis et des meubles décorés, un bel escalier menant au deuxième étage, un air général de «fantaisie».

J'ai appelé Airbnb pour m'assurer de recevoir un remboursement complet - frais de service compris - tout en essayant d'aider Patra à modifier ses paramètres Airbnb afin que ce genre de chose ne soit pas arrivée à quelqu'un d'autre. Malgré cette préoccupation, je ne pouvais pas m'empêcher de remarquer tous les stands en carton. Certains ont présenté la femme elle-même, vêtue d'une robe académique. D'autres ont présenté des hommes et des femmes de couleur souriants et rieurs. Ils ont tous annoncé un projet appelé My Life Theological University.

Mon radar grifter a commencé à émettre des bruits très forts.

Cependant, comme je faisais face à un manque soudain d’abri pendant deux nuits, je n’avais tout simplement pas le temps ni la largeur de bande mentale pour comprendre l’essentiel de ce gouffre particulier pendant que j’étais là.

Des enquêtes post-incident ont montré que Patra est un évêque, qui prétend avoir un doctorat. My Life Theological University semble être une sorte de moulin à diplômes religieux, dont le but, en dehors de gagner de l'argent, ne semble pas évident. Le costume des dirigeants est un curieux amalgame des pires excès du Vatican et des tenues et casquettes universitaires traditionnelles.

Le site Web de My Life Theological University vous dit à peu près tout ce que vous devez savoir à ce sujet. Cela ne veut pas dire qu’il vous donne des informations réelles et concrètes sur ce qu’ils font, si ce n’est pour donner à ses élèves la possibilité de bénir des volontaires (?).

Au lieu de cela, le style de 1995 et le manque d’informations concrètes, associés aux prix de divers «degrés», sont des drapeaux rouges si importants que vous pouvez les afficher avec fierté lors de toute célébration du 1er mai. Ces diplômes vont du baccalauréat à la maîtrise, voire au doctorat, à l'instar de Patra; les doctorats coûtent 300 $ par cours. On ignore combien de cours sont nécessaires pour ce type de doctorat.

Patra semble également gérer un programme de mentorat, et ses différents comptes de médias sociaux promettent que son programme de mentorat ne demandera jamais d'argent aux gens.

Le site indique aux futurs étudiants qu’un diplôme de niveau supérieur peut être utile dans l’emploi sacré «et laïc», car il s’avère consacré à des études plus longues. My Life prétend être accrédité par un organisme appelé «Private Bible College International» et «répondre aux exigences et à l'approbation du Département de l'éducation de l'État de Floride».

(Bien sûr que si.)

Écrire sur My Life Theological University et ses organisations affiliées comme une arnaque ou un grief me semble un peu lourd. Vous voyez, les élèves de My Life semblent être presque exclusivement des chrétiens noirs.

L'Amérique a systématiquement empêché ses citoyens noirs de participer à son économie, à ses systèmes politique et éducatif et même à diverses branches du christianisme. C'est pourquoi des institutions comme Howard et Bethune Cookman et d'autres collèges et universités historiquement noirs ont vu le jour.

Mais personne ne pouvait raisonnablement accuser les HBCU d’escroqueries. Les degrés de divinité sont également des choses réelles.

Et pourtant, faire payer un «doctorat» à des milliers de dollars pour une université qui n’est en aucun cas une université réelle est sans aucun doute un gâchis. L’une des dirigeantes de cette école garde une femme d’Europe de l’Est dans son sous-sol non aménagé avec à peine un micro-onde défectueux et une salle de bain qui ressemble aussi à une griffe.

(Je regrette de ne pas être retourné en bas pour poser d'autres questions à Olga. Que faisait-elle là-bas? Travaillait-elle pour Patra? Était-elle payée? Sinon, combien payait-elle pour vivre dans le sous-sol non aménagé d'un McMansion au milieu de Maryland?)

Rien de tout cela ne veut dire que la griffe américaine - du moins occasionnelle - est plus répandue qu’elle ne l’a été au cours du siècle dernier. En fait, beaucoup de griffeurs que j'ai rencontrés ont été impliqués dans leur griffe pendant des décennies. C’était simplement surprenant de l’être si souvent, de voir ses fils si étroitement tissés dans la vie quotidienne. Si nous sommes honnêtes, c’était aussi un peu consternant. Et pas d'une manière qu'une tasse de "Soul" pourrait réparer.