Avant Lonely Planet, il y avait des guides BIT.

Avant Lonely Planet, mon père, Geoff Crowther, qui a également été l'un des auteurs fondateurs de Lonely Planet, dirigeait une maison d'édition de guides de voyage souterrains appelée BIT de 1970 à 1980. Cet extrait introductif, mot pour mot, est issu du dernier guide BIT publié en 1980. Il offre un aperçu fascinant de ce qu’était la scène du voyage dans la clandestinité avant la production en série de guides de voyage. Internet était disponible.

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La première «édition» de ce guide, connue sous le nom de «Bible de l’Orient», voyait la lumière grise de l’aube dès 1970 comme l’un des documents gratuits de BIT Information & Help Service. Mis au point par Nicholas Albery et Ian King à la suite d'innombrables demandes d'informations de la part des voyageurs, il se composait d'une demi-douzaine de feuilles de papier imbriquées, agrafées avec une seule base et aucune couverture. Pourtant, en l'absence de toute autre source d'informations locales, le BIT a rapidement reçu en moyenne six lettres par semaine de la part de voyageurs tout au long du trajet.

Ces lettres, avec leurs précieuses informations actualisées, ont constitué la base de la succession rapide de mises à jour et de développements que le guide a traversés au cours des deux prochaines années. À mon arrivée au BIT pour rédiger l’édition de 1972, elle était devenue si importante que son coût de compilation exigeait que le BIT facture un «don minimum» de 0,50 £ par copie. Nous avons d'abord pensé que le fait de faire un «don» mettrait les gens mal à l'aise. Plutôt l'inverse. Les gens avaient tellement hâte de se procurer un exemplaire qu’ils laissaient régulièrement le double de ce qui leur était demandé pour soutenir les activités du BIT.

En arrivant au BIT pour écrire ma première édition, j'ai été confronté à plus de 200 lettres de voyageurs qui s'étaient accumulées dans les dossiers débordants, le "bureau" le plus maussade que j'aie jamais vu auparavant - ou depuis, plusieurs sacs de couchage remplis d'êtres humains ronflants. Floor, une machine à écrire électrique IBM arthritique qui faisait souvent des crises et le son du style de guitare inimitable de Jimmy Red, ouvrier de nuit, flottant dans la nuit.

Cela semblait une tâche impossible, mais trois semaines plus tard, il était prêt - 100 pages recto verso. Nicholas et moi avons passé les 48 heures suivantes à boire du vin et à fumer des champignons sans arrêt, tandis que nous produisions un millier d'exemplaires du nouveau guide sur la duplicatrice manuelle. Même s’il était nécessaire d’augmenter le «don minimum» à raison de 1 £ par exemplaire, il s’est avéré un succès phénoménal et a concurrencé le Nepalese Temple Balls en tant que produit le plus recherché sur The Road to Kathmandu. L’argent des guides a été réinvesti dans le soutien des activités du BIT.

Qu'est-ce que BIT? Personne ne réussira jamais à définir ce qu'est un BIT, ne serait-ce que parce qu'il a refusé de s'en tenir à une définition quelconque, mais Rick Crust a déjà fait une tentative courageuse. Il en a écrit: «Nous savons que ce guide coûte beaucoup d’argent et que vous ne pouvez vraiment pas vous le permettre, mais nous devons obtenir de l’argent quelque part et ce guide est notre principale source de revenus. Nous sommes ouverts tous les jours de l’année de 10h à 22h (24 heures sur 24) et nous donnons une aide gratuite ainsi que des informations sur tous les événements à ceux qui le souhaitent. Bureau sale et sale; ambiance conviviale, parfois exubérante, personnel peu efficace, clientèle confuse, chat agressif. Information gratuite, bogs gratuits, bain gratuit. duplicateur et machine à écrire gratuits, chatons et chiots gratuits, vêtements gratuits, nourriture gratuite - pas cher à d'autres moments mais gratuit si vous êtes vraiment affamé, personnes à qui parler gratuitement, bibliothèque alternative gratuite, salle de séjour gratuite pour flâner ou dormir , crashpad gratuit, beaucoup d’espace disponible en fonction de la saison, optimisme gratuit, ecstasy gratuit, beaucoup d’autres choses encore plus des guides de voyage onéreux pour payer le tout. "

Plus précisément, il s’agissait d’une collection en constante évolution d’abandons, de inadaptés, de visionnaires, de déviants, de monstres de l’information, d’étudiants, de fugueurs, de voyageurs, d’aspirants de l’électronique et même de gens «normaux» du monde entier, sans rémunération aucune. et beaucoup d'entre eux travaillèrent toutes les heures que Dieu envoya. Outre l'assistance sociale, des informations sur les emplois, le logement, le squattage, la sécurité sociale, le droit et la santé, le BIT pourrait également fournir des informations sur tout, des dômes géodésiques aux plantes médicinales, en passant par la réparation de votre vélo lorsque vous êtes coincé dans le Yorkshire Moors. Il pourrait même réparer votre téléviseur pour vous.

Parmi les bébés qu’elle a nourris jusqu’à son indépendance, on compte le Mouvement des communes, COPE (un service d’aide anti-psychiatrique et d’aide aux malades mentaux et aux personnes souffrant de troubles mentaux), le bulletin d’information Arts Labs et le CLAP (« Community Levy for Alternative Projects »qui a permis de collecter plus de 30 000 £ de projets radicaux et imaginatifs dans toute la Grande-Bretagne en demandant aux lecteurs d'une liste régulièrement publiée de projets nécessitant de l'argent de donner 1% de leurs revenus aux projets de leur choix. le même si peu ont jamais fait).

Pour aucun de ces travaux, il n’a jamais reçu d’aide financière de la part des autorités gouvernementales et ne souhaitait pas non plus de subventions de ce type. Une star du rock (Paul McCartney et Pete Townsend en particulier) ou une association caritative lui ont parfois donné 500 £ ou 1 000 £, mais ils ont été obligés de compter sur les principaux guides pour leurs revenus. Ce sont des factures énormes - toujours.

Retour aux guides. En 1974, quand je suis arrivé à plein temps au BIT, le guide pour l’Inde générait une incroyable moyenne de douze lettres par semaine. L’obtention de toutes ces informations supplémentaires dans le guide commençait à occuper 25 heures par jour, mais ce n’est pas ce qui a forcé un changement de format. Au début de 1975, il comptait plus de 200 pages fictives toujours agrafées avec une seule agrafe et aucune couverture. Il pesait une tonne et était si encombrant que nous avons commencé à nous demander si le sac à dos du voyageur aurait de la place pour autre chose que le guide.

De plus, pour faire face à la demande, nous avions usé deux machines à dupliquer et nous étions entièrement tributaires de la crédulité des représentants successifs d'IBM ou de Gestetner, que nous pouvions persuader de nous livrer une nouvelle machine pendant quelques jours «à l'essai». . Aucune machine dans l'histoire de la technologie n'a jamais été soumise à un «essai» aussi rigoureux. Dans le peu de temps qui nous restait avec nous, nous avons réussi, d’une manière ou d’une autre, à en extraire plus d’un demi-million de feuilles. Mais ce n’était que le début des travaux puisque les feuilles devaient être assemblées à la main. Le dos de l’âne était sur le point de se briser, alors, après plusieurs réunions houleuses du collectif, nous avons décidé de procéder à une impression après que j’ai réécrit et mis à jour le tout.

Au milieu de 1975, je me suis engagé à le faire contre des chances impossibles. Les chances incluaient une station de radio pirate qui émettait depuis la pièce voisine et attirait fréquemment des manifestants de la police métropolitaine brandissant une hache vouée à détruire tout ce qui était en vue; des bus remplis de voyageurs claquant constamment à la porte à la recherche d'informations actualisées de partout, d'Istanbul à Port Moresby, dont certains m'ont apporté un petit quelque chose à fumer (bénis-les!); un ami qui avait besoin d'une oreille quotidienne pour raconter ses histoires et qui me conduirait au pub à l'heure du déjeuner et me laisserait incapable de faire quoi que ce soit en milieu d'après-midi, et, bien sûr, aux exigences du travail posté au BIT . Remarquablement, il était prêt en six semaines, mais nous ne savions pas trop ce que l'imprimeur penserait de la copie, comme c'était le cas pour le même arthritique IBM Electric avec lequel j'avais eu des difficultés il y a trois ans et qui était devenu encore plus réticent à avancer âge. Néanmoins, Ian King, notre imprimeur, a fait un beau travail. Je me suis retiré au pays pendant six mois, épuisé.

Le nouveau guide a été un succès encore plus grand que l'ancien, mais en raison de la hausse des coûts, nous avons dû augmenter le «don minimum» à un montant réduit de 2 £ plus 10% de «taxe CLAP» (CLAP). C’est à cette époque que de nombreux autres guides sur la route Angleterre - Inde - Australie ont commencé à apparaître. Elles allaient de bonnes à ordures et beaucoup d’entre elles étaient des arnaques à peine déguisées du guide BIT. Nous avons même reçu une lettre d'un travail désagréable en Californie, contenant 25 dollars et disant merci pour l'information, il allait l'imprimer et la vendre lui-même. Cependant, le BIT a apporté son soutien à d’autres développements constructifs, tels que la traduction italienne présentée par «Stampa Altemativa» - l’équivalent italien de «International Times».

Au début de 1977, une autre pile de lettres de voyageurs s’était accumulée et je les ai rassemblées dans une section de mise à jour séparée que nous avons agrafée dans le guide principal. Après cela, j'ai perdu un peu le contact avec BIT et suis parti en Amérique du Sud pendant un an dans l'intention de rédiger un guide pour cette région du monde («L'Amérique du Sud à petit prix», Lonely Planet, janvier '80, p. 442 , 3,95 £, disponible chez Magic Ink).

Quand je suis rentré, BIT était en détresse et se dirigeait vers le bord du précipice après avoir été envahi par une bande de petits escrocs, de speed freaks, d’artistes arnaqueurs, de winos et de cidres. C'était un spectacle pour les yeux qui suppurent. Peu de temps après, à partir de la fin de 1979 et au début de 1980, il s’est finalement effondré après avoir reçu la facture téléphonique la plus scandaleuse que vous puissiez imaginer. Mais l’idée n’est pas morte et les fichiers sont toujours intacts.

En apprenant cela, Ian (notre imprimeur) et moi-même, ne voulions pas voir les guides mourir après tous les efforts des milliers de voyageurs qui ont écrit au fil des ans et qui écrivent encore - gardez ces stylos occupés, s'il vous plaît! - a décidé de prendre en charge la course des guides. Continuez donc à faire circuler ces lettres. Ce guide n’est valable que par les lettres que nous recevons de votre part. C’est vous qui en avez fait ce qu’il en est et vous seul pouvez le garder ainsi, c’est-à-dire être à jour et contenir le type d’information que vous souhaitez y trouver. Il existe de nombreux autres guides sur cet itinéraire, mais il s’agit d’une seule personne et aucun d’entre eux n’a autant de retours que le guide BIT et il est rapidement périmé. La rétroaction est ce qui le garde en vie et a toujours. Si le jour arrive où il cesse d’être un miroir des expériences des voyageurs et un échange d’informations, nous le laisserons nous reposer et nous vous laisserons entre les mains de garçons strictement commerciaux.

En attendant, voici le dernier guide BIT complètement réécrit et mis à jour. Contrairement à toutes les éditions précédentes qui avaient été traînées en hurlant dans divers sous-sols minables de l'ouest de Londres, celle-ci avait été placée dans un ancien hangar à bananes semi-abandonné, recouvert de Morning Glory, au fond de la forêt tropicale nord de la Nouvelle-Galles du Sud, Australie. Cette fois, il a fallu trois mois pour l'assembler, mais ensuite, il est deux fois plus grand et, comme il n'y a pas d'électricité ici et que la moitié de chaque journée est consacrée à la défense de Lantana, de Groundsel, de sangsues, de mulets et de pythons de plus d'un mètre, ce n'est pas tout à fait surprenant.

Geoff Crowther (Editeur)

Australie.

Mars 1980.